Mineral supplements for pregnant ewes

Mineral supplements for pregnant ewes

Top Stories
Researchers  PhD  student  Forough  Ataollahi  and  Professor  Michael  Friend  of  Charles  Sturt  University.

Researchers PhD student Forough Ataollahi and Professor Michael Friend of Charles Sturt University.


Advertiser content: Supplementary feeding of calcium and magnesium to pregnant ewes that don’t show any visual sign of a deficiency is still likely to put the ewes into a better metabolic state and potentially lead to better lamb survival, according to ongoing research funded by AWI.


Advertiser content for AWI

A  project  funded  by  AWI  is  looking  at  whether  more  widespread  supplementing  of  lambing  ewes’  diets  with  calcium  and  magnesium  can  improve  lamb  survival. 

Professor  Michael  Friend  is  the  principal  researcher  on  the  project  at  the  Graham  Centre  for  Agricultural  Innovation  at  Charles  Sturt  University.

“We  know  when  a  ewe  goes  down  with  metabolic  disorders  such  as  hypocalcaemia  (milk  fever)  or  hypomagnesemia  (grass  tetany)  the  effects  are  very  obvious,”  he  said. 

“But  what  this  project  is  more  interested  in  is  subclinical  metabolic  disorders,  which  is  when  there  are  no  visual  signs  that  the  ewe  is  in  trouble  but  her  magnesium  and  calcium  levels  are  actually  below  requirement.”

The  researchers  began  the  project  by  conducting  a  comprehensive  literature  review  which  indicated  that,  while  there  were  strong  indications  that  magnesium  and  calcium  can  play  an  important  role  in  lamb  survival,  there  was  a  knowledge  gap  about  when  the  ewe  shows  no  visible  sign  of  metabolic  disorders  (a  subclinical  effect).


The  researchers  then,  in  2016,  undertook  a  study  of  predominantly  twin  bearing  Merino  ewes  from  15  flocks  from  across  southern  Australia. 

They  tested  the  calcium  and  magnesium  status  of  the  ewes  and  found  that  even  in  mobs  that  do  not  show  signs  of  metabolic  disorders,  a  large  number  of  ewes  across  the  flocks  were  deficient  in  calcium  and  magnesium.

“These  farms  had  the  type  of  pastures  that  you  wouldn't  ordinarily  think  would  have  low  levels  of  calcium  or  magnesium,”  Professor  Friend  said. 

“However,  once  the  animals  had  been  grazing  on  the  pasture  pre-lambing,  we  took  blood  and  urine  samples  that  indicated  ewes  in  a  majority  in  the  flocks  had  calcium  levels  that  were  deficient,  and  to  a  lesser  extent  magnesium  as  well.

“It  certainly  showed  that,  despite  the  fact  that  the  pastures  were  telling  us  that  things  are  okay  (the  calcium  and  magnesium  levels  in  pasture  tested  as  adequate),  something  metabolically  was  happening  in  the  ewes. 

“Interestingly  there  was  a  strong  association  between  high  phosphorus  levels  in  the  pasture  and  lower  calcium  levels  in  the  ewes,  so  on  farms  that  had  higher  levels  of  phosphorus  fertilization  there  was  an  indication  that  there  might  be  more  of  a  problem.”


PhD  student  Forough  Ataollahi  is  part  of  the  research  team  and  she  conducted  a  controlled  study  to  evaluate  the  effect  of  calcium  and  magnesium  supplements  on  twin  bearing  ewes  and  their  lambs.

“The  results  showed  that  feeding  calcium  and  magnesium  supplements  had  a  beneficial  effect  on  the  immune  systems,  energy  profiles  and  mineral  profiles  of  both  the  ewes  and  lambs,”  she  concluded.

“Ewes  supplemented  with  calcium  and  magnesium  regulated  their  energy  more  efficiently  than  ewes  not  supplemented,  which  has  many  implications  for  the  prevention  of  pregnancy  toxaemia  (twin-lamb  disease)  and  the  improvement  of  ewes’  reproductive  performance. 

“Lambs  of  ewes  supplemented  with  minerals  had  better  weight  gain  at  one  month  of  age  and  they  had  a  better  ability  to  fight  against  pathogens  compared  to  lambs  from  non-supplemented  ewes.

“Moreover  we  observed  that,  while  ewes  underwent  a  period  of  immune  suppression  at  the  time  of  lambing  (which  is  normal),  supplementation  improved  the  immune  system  of  the  lambs  at  this  time.”


Professor  Friend  said  Forough’s  work  showed  that  calcium  and  magnesium  supplementation  is  likely  to  put  the  late  pregnant  ewes  into  a  better  metabolic  state  and  this  is  likely  to  lead  to  some  improvements  in  lamb  survival. 

“However  her  study  was  a  relatively  small  trial  with  about  40  sheep  and  we  wouldn’t  expect  to  see  differences  in  lamb  mortality  in  such  a  small  trial,  so  we  needed  to  test  it  on  a  larger  scale,”  he  said. 

Therefore,  further  similar  research  to  monitor  lamb  survival  on  400  ewes  from  each  of  five  of  the  farms  in  the  2016  study  was  undertaken  –  the  results  are  currently  being  analysed.

“We  know  that  there  are  good  rational  reasons  why  calcium  and  magnesium  supplementation  should  improve  lamb  survival,  but  we'd  like  to  conclusively  prove  it,”  he  said.


Professor  Friend  says  the  research  indicates  that,  even  in  flocks  that  one  wouldn’t  think  have  any  problems,  many  lambing  ewes  could  be  deficient  in  calcium  and  magnesium. 

So  he  says  that  if  woolgrowers  are  concerned  about  the  calcium  and  magnesium  status  of  their  lambing  ewes,  they  should  offer  them  some  supplement. 

“The  cheapest  supplement  is  typically  a  loose  lick  of  calcium  carbonate  (lime),  magnesium  oxide  (Causmag)  and  salt.  Salt  is  added  as  it  improves  not  only  the  uptake  of  the  magnesium  but  also  the  palatability  of  the  supplement  to  the  sheep. 

“I  recommend  this  cheap  supplement  option  because  we  know  it  has  some  production  benefits  and  the  evidence  is  mounting  that  it  is  likely  to  have,  particularly  in  some  cases,  a  significant  impact  on  lamb  survival.”

For more stories from Beyond the Bale head to www.wool.com/btb


From the front page

Sponsored by