New research for lamb survival

Mob size affects lamb survival

Wool Extra brought to you by AWI
MOB  SIZE  AFFECTS  LAMB  SURVIVAL  Reducing  the  mob  size  of  twin-bearing  ewes  that  are  in  a  reasonable  condition  at  lambing  will  improve  lamb  survival,  according  to  the  current  results  of  ongoing  AWI-funded  research.  However,  their  stocking  rate  has  little  or  no  effect  on  lamb  survival.Researcher  Amy  Lockwood  says  improved  lamb  marking  rates  can  be  achieved  for  twin-bearing  ewes  by  reducing  mob  size  at  lambing,  as  well  as  pregnancy  scanning  and  optimising  condition  score.

MOB SIZE AFFECTS LAMB SURVIVAL Reducing the mob size of twin-bearing ewes that are in a reasonable condition at lambing will improve lamb survival, according to the current results of ongoing AWI-funded research. However, their stocking rate has little or no effect on lamb survival.Researcher Amy Lockwood says improved lamb marking rates can be achieved for twin-bearing ewes by reducing mob size at lambing, as well as pregnancy scanning and optimising condition score.

Aa

Advertiser content: Reducing the mob size of twin-bearing ewes that are in a reasonable condition at lambing will improve lamb survival, according to the current results of ongoing AWI-funded research. However, their stocking rate has little or no effect on lamb survival.

Aa

Advertiser content for AWI

Lamb  mortalities  are  estimated  to  cost  the  Australian  sheep  industry  about  one  billion  dollars  each  year,  so  improving  marking  rate  is  an  important  driver  of  productivity  and  profitability  for  sheep  enterprises. 

A  National  Lambing  Density  project,  launched  in  2016  and  supported  by  AWI  and  Meat  &  Livestock  Australia,  has  been  investigating  the  effects  of  mob  size  and  stocking  rate  on  the  survival  of  twin-born  lambs  between  birth  and  marking.

The  research  is  being  conducted  at  70  on-farm  research  sites  across  Western  Australia,  South  Australia,  Victoria  and  NSW  using  Merino  and  non-Merino  ewes.  A  large  network  of  producers  is  also  providing  data  from  their  own  farms  –  across  a  broad  a  range  of  environmental  and  management  conditions  –  to  validate  the  data  from  the  research  sites.

The  project  aims  to  develop  guidelines  for  sheep  producers  regarding  the  allocation  of  ewes  to  mobs  and  paddocks  at  lambing  to  improve  lamb  survival.

A  survey  of  sheep  producers  in  Victoria  run  a  few  years  ago  by  the  AWI  state  grower  network  BestWool/BestLamb  showed  that  for  each  additional  100  twin-bearing  ewes  in  a  mob  at  lambing,  lamb  survival  decreased  by  3.5%,  but  in  single-bearing  ewes  the  effect  was  quite  a  bit  lower  at  1.4%.  The  survey  also  found  that  lamb  survival  decreased  by  0.7%  for  each  additional  ewe  per  hectare,  regardless  of  birth  type. 

This  suggested  an  opportunity  for  producers  to  improve  lamb  survival  by  both  reducing  mob  size  and  potentially  also  reducing  stocking  rate.

The  existing  guideline  of  100  to  250  twin-bearing  adult  ewes  per  mob  at  lambing  is  broad  and  could  represent  a  range  in  marking  rate  of  at  least  10%  for  twin-bearing  mobs.  So  our  research  team  set  out  with  the  aim  to  quantify  the  effects  of  mob  size  and  stocking  rates  on  lamb  survival  and  provide  some  more  credible  recommendations  for  allocating  ewes  to  mobs  at  lambing.

We  were  particularly  interested  in  the  effect  of  mob  size  in  twin-bearing  ewes  given  that  improving  the  survival  of  twins  is  a  priority  for  the  industry.

At  the  Lambing  Density  on-farm  research  sites,  the  low  mob  size  comprised  about  100  ewes  and  the  high  mob  size  about  240  ewes;  stocking  rates  were  generally  5-6  ewes  per  hectare  for  the  low  stocking  rate  and  7-8  ewes  per  hectare  for  the  high  stocking  rate.

The  initial  results  show  that  lower  mob  sizes  equate  to  higher  lamb  survival.  However,  there  was  no  effect  of  stocking  rate  on  lamb  survival,  therefore  reducing  stocking  rates  is  unlikely  to  be  an  effective  strategy  for  improving  lamb  survival.

On  average,  survival  was  just  under  3%  greater  for  lambs  born  at  the  lower  mob  sizes  compared  to  the  higher  mob  sizes.  This  equated  to  a  2%  decrease  in  the  survival  of  twin-born  lambs  for  each  extra  100  ewes  in  the  mob  at  lambing.  To  put  this  simply,  reducing  mob  size  by  100  twin-bearing  ewes  increased  the  number  of  lambs  marked  by  four. 

The  effect  is  linear  –  as  we  increase  mob  size,  lamb  survival  decreases.  For  the  on-farm  research  sites,  this  effect  was  consistent  between  Merino  and  non-Merinos,  and  for  ewes  in  a  condition  score  of  2.6-3.7  at  lambing.

At  larger  mob  sizes  there  will  be  more  ewes  lambing  per  day,  particularly  for  twin-bearing  mobs,  so  there  will  be  a  greater  presence  of  birthing  fluids  and  newborn  lambs.  Previous  research  has  indicated  higher  lambing  densities  increase  the  risk  of  mis-mothering  and  cross-fostering,  resulting  in  ewe-lamb  separations  and  therefore  poor  lamb  survival.  However,  most  of  this  research  has  been  performed  on  a  small  experimental  scale.

We  also  performed  experiments  at  Pingelly  east  of  Perth  in  two  separate  years  to  investigate  the  effects  of  mob  size  on  ewe-lamb  behaviour  and  lamb  survival  at  a  larger  scale,  more  reflective  of  commercial  conditions. 

In  2016  we  had  an  exceptional  season  in  WA  and  we  ended  up  with  Feed  On  Offer  (FOO)  levels  of  >2400kg  DM/ha  throughout  lambing,  and  under  those  conditions  we  saw  no  effect  of  mob  size  on  the  survival  of  single-  or  twin-born  lambs,  when  mob  size  was  55  compared  to  130  ewes.

In  comparison,  last  year  we  had  quite  a  tough  season.  Our  FOO  levels  were  <400kg  DM/ha  at  lambing  and  we  were  also  supplementary  feeding  the  ewes  throughout  lambing.  Under  those  conditions  the  survival  of  twin-born  lambs  was  6.2%  higher  at  a  mob  size  of  55  compared  to  210  ewes.  If  we're  assuming  that  effect  is  linear,  that  equates  to  a  4%  decrease  in  the  survival  of  twin  born  lambs  for  each  extra  hundred  twin-bearing  ewes  in  the  mob. 

Researcher  Amy  Lockwood  and  Dr  Serina  Hancock  condition  scoring  some  ewes  at  one  of  the  research  sites  in  WA.

Researcher Amy Lockwood and Dr Serina Hancock condition scoring some ewes at one of the research sites in WA.

We  are  looking  to  do  some  further  work  to  investigate  the  relationship  between  mob  size,  FOO  and  lamb  survival  given  these  contrasting  results.

We  know  through  the  Lifetime  Ewe  Management  guidelines  that  pregnancy  scanning  and  separating  single-  and  twin-bearing  ewes  to  optimise  maternal  nutrition  is  key  to  improving  ewe  and  lamb  survival  and  performance.  The  guidelines  also  provide  condition  score  and  FOO  targets  for  use  during  pregnancy  and  during  lactation.

We  also  know  that  providing  access  to  shelter  at  lambing,  particularly  for  twin  mobs,  can  improve  lamb  survival  if  the  shelter  is  effective  and  utilised,  particularly  where  chill  index  is  high. 

From  our  new  work  we've  indicated  that  reducing  mob  size  is  going  to  also  improve  lamb  marking  rates.  The  effect  of  mob  size  appears  to  be  about  the  same  as  increasing  condition  score  for  ewes  at  lambing  by  0.1  to  0.2.  While  it's  a  fairly  small  effect,  the  overall  results  can  be  significant  when  used  in  combination  with  the  other  existing  guidelines.

The  Lambing  Density  project  is  in  its  final  year.  We’ve  completed  work  on  61  of  70  on-farm  research  sites,  so  this  year  we’ll  undertake  work  on  the  remaining  nine  sites.  Our  next  step  will  be  to  undertake  a  full  benefit-cost  analysis  in  terms  of  reducing  mob  size  to  improve  lamb  survival,  including  the  costs  associated  with  subdividing  or  putting  up  temporary  fencing  in  large  paddocks.  We’ll  then  run  some  workshops  to  communicate  project  outcomes  and  develop  some  practical  guidelines  for  producers  which  can  be  implemented  to  increase  their  marking  rate. 

For more stories from Beyond the Bale head to www.wool.com/btb

Aa

From the front page

Sponsored by