Science backs sleeping in wool

Science backs sleeping in wool

Wool Extra brought to you by AWI
A  new  AWI-funded  study  has  investigated  the  effect  that  wool,  cotton  and  polyester  sleepwear  each  have on  the  sleep  quality  of  older  adults  (aged  50-70)  under  warm  conditions. Photo: Newton Daly.

A new AWI-funded study has investigated the effect that wool, cotton and polyester sleepwear each have on the sleep quality of older adults (aged 50-70) under warm conditions. Photo: Newton Daly.


Advertiser content: A new AWI-funded study has investigated the effect that wool, cotton and polyester sleepwear each have on the sleep quality of older adults (aged 50-70) under warm conditions.


Advertiser content for AWI

A  new  AWI-funded  study  has  investigated  the  effect  that  wool,  cotton  and  polyester  sleepwear  each  have on  the  sleep  quality  of  older  adults  (aged  50-70)  under  warm  conditions. 

Consistent  with  previous  research  in  relation  to  younger  adults,  the  new  research  found  that  a  better  night’s  sleep  is  achieved  when  sleeping  in  wool. 

Shifts  in  global  demographics  are  working  in  favour  of  the  wool  industry.  

One  aspect  of  this  is  the  growth  of  the  ‘working  age  empty  nester’  segment  –  those  older  adults  who  are  maintaining  income  (by  working  later  in  life)  but  have  fewer  dependents  (their  kids  have  left  home)  and  hence  have  higher  than  average  disposable  income.

As  their  bodies  get  older,  people  in  this  segment  have  changed  their  consumption  patterns  towards  things  like  fitness  and  health  care. 

As  we  all  know,  there  are  plenty  of  negatives  associated  with  an  aging  body  (many  of  them  involving  gravity!)  but  one  aspect  of  note  for  this  article  is  that  quality  of  sleep  tends  to  decrease  with  age. 

The  sleep  of  older  adults  compared  to  younger  adults  is  more  fragmented  and  lighter  with  reduced  duration  of  deep  sleep. 

Furthermore,  warm  environments  easily  disrupt  sleep  and  this  is  especially  the  case  in  older  adults,  who  have  been  shown  to  have  poorer  thermoregulation  than  younger adults. 

Sleepwear  plays  several  crucial  roles  in  thermoregulation.  Fabrics  made  from  natural  fibres  allow  higher  rates  of  heat  and  moisture  transfer  than  synthetic  fibres  thereby  promoting  thermal  comfort. 

A  dry  wool  fibre,  for  example,  absorbs  moisture  vapour  up  to  about  35%  of  its  dry  weight  in  saturated  air,  whereas  cotton  can  absorb  around  24%  and  polyester  fibres  below  1%.

The  effects  of  sleepwear  fibre  type  on  the  sleep  of  older  adults  have  never  previously  been  studied. 



AWI  therefore  recently  funded  a  study  by  the  University  of  Sydney  to  compare  the  effect  on  sleep  quality  of  wool,  cotton  and  polyester  sleepwear,  in  warm  conditions  (30ºC  and  50%  humidity)  for  participants  aged  50-70  years  old.

Thirty-six  healthy  participants  (18  males  and  18  females)  participated  in  the  trial  with  polysomnography,  skin  temperature,  microclimate  temperature  and  relative  humidity  measured. 

They  completed  four  nights  of  study.  Sleepwear  fabrics  of  either  single  jersey  Merino  wool,  cotton  or  polyester  were  used. 

The  sleepwear  was  long  sleeve  tops  and  long  pants  –  participants  slept  without  a  blanket  or  a sheet.


Sleep  benefits  for  wool  compared  to  cotton  and  polyester  sleepwear  were  observed  during  the  study. 

The  key  findings  were:

  • Sleeping  in  wool  resulted  in  less  fragmented  sleep  compared  to  sleeping  in  other  fabrics,  especially  between  wool  and  polyester  sleepwear. 
  • Sleeping  in  wool  reduced  the  time  taken  to  get  to  sleep  compared  with  sleeping  in  cotton  and  polyester  for  older  participants  aged≥65  years.
  • Sleeping  in  wool  resulted  in  less  total  wake  time  for  poor  sleepers  after  sleep  onset,  compared  to  sleeping  in  cotton.  Overall,  wool  performed  better  than  cotton  and  polyester  for  the  majority  of  sleep  quality parameters.


With  older  adults  willing  to  spend  above  average  on  products  that  will  maintain  their  health,  the  big  characteristic  of  these  products  that  these  people  want  is  quality  –  ‘less  but  better’  –  which  is  perfect  for  wool.

Furthermore,  higher  average  summer  temperatures  and  the  frequency  and  intensity  of  hot  days  are  now  observed  in  Australia  and  globally. 

The  use  of  air-conditioning  to  control  temperature  has  financial  and  environmental  costs  and  is  also  associated  with  negative  effects  on  human  health. 

“It  is  therefore  of  interest  to  investigate  alternative  healthy,  environmentally-friendly  and  cost-effective  strategies  for  older  adults  to  cope  with  sleeping  under  warm  ambient  conditions,”  says  AWI  Program  Manager,  Fibre  Advocacy  &  Eco  Credentials,  Angus  Ireland.

“A  previous  AWI-funded  study  undertaken  by  the  University  of  Sydney  investigated  the  influence  of  sleepwear  on  the  sleep  quality  of  healthy  young  participants  –  it  found  that  wearing  Merino  wool  sleepwear  significantly  reduced  the  time  for  the  participants  to  fall  asleep,  thereby  tending  to  increase  total  sleep time.

“And  this  new  study,  focused  on  older  adults,  has  also  shown  that  wool  sleepwear  promoted  higher  quality  of  sleep  than  either  cotton  or  polyester  sleepwear.

“The  great  value  of  these  research  investments  on  behalf  of  Australian  woolgrowers  is  that  we  are  now  building  a  very  solid  and  contemporary  body  of  scientific  evidence  which  supports  claims  that  wool  is  beneficial  to  a  good  night’s  sleep,  which  should  help  build  consumer  demand  for  wool.”

While  this  study  has  shown  wool  sleepwear  promotes  better  sleep  at  the  higher  ambient  temperature,  particularly  in  older  adults  and  poor  sleepers,  future  studies  may  also  identify  benefits  of  sleeping  in  wool  for  people  such  as  menopausal  women  who  often  experience  hot  flushes  and  disturbed  sleep,  and  shift  workers  who  have  disrupted  circadian  timing.

For more stories from Beyond the Bale head to


From the front page

Sponsored by